Sunday, September 5, 2010

Sunday 23C: "God, our dwelling place," Philemon's "dilemma" & Taking up the Cross each day

This Sunday, the Archdiocese of Ottawa recalls in prayer the 157th Anniversary of the Dedication of Notre Dame Cathedral, though the readings are those of the 23rd Sunday, whose psalm refrain sees the believer's true abode is in God ("Lord, you have been our dwelling place in all generations").

In the second reading Paul writes a letter to the church that meets in the home of Philemon and Apphia his wife. The contents of the letter are to be read aloud to the "church" so that Philemon will not be able to wiggle free of the implications of Paul's request.

Whether meeting in a house church or a cathedral, the Church is, above all, the presence of the Body of Christ in time and space: assembled to hear God's Word, meditate on it in community, celebrate the Eucharistic sacrifice and, nourished with the Bread of Life, to go forth to bear Good News to the world in service of all, especially the poor who are God's predilection.

Onesimus being received by Philemon

Twenty-Third Sunday in Ordinary Time (Year "C") - September 5, 2010 FACING THE CHRISTIAN'S DILEMMA WITH PHILEMON, [Texts: Wisdom 9:13-18; [Psalm 90]; Philemon 9b-10, 12-17; Luke 14:25-33]

Masaccio's Saint Paul

At twenty-five verses, Paul's epistle to Philemon is among the shortest of New Testament writings. And its theme, the treatment of Philemon's runaway slave Onesimus, might appear to have no relevance today. But its subtle handling of the demands of brotherhood--insofar as they surpass the requirements of justice--speak to every era, including ours.

Paul also observed that, though he could command Philemon to do the right thing, he would much rather allow the Spirit to lead Philemon to choose the loving way.

Philemon, a wealthy Christian, had experienced the loss of a valuable asset when Onesimus fled his household after defrauding him. Having come to know Paul, Onesimus sought asylum with him in prison and there became a Christian ("whose father I have become during my imprisonment").

According to Roman law, fugitive slaves had to be returned to their masters; anyone harbouring a fugitive slave was subject to a fine. Paul sent Onesimus back to Philemon bearing this letter. He asked Philemon to accept him "no longer as a slave but more than a slave, a beloved brother."

In his rhetorical appeal, Paul made a pun on Onesimus' name, which means useful ("formerly he was useless to you, but now he is indeed useful both to you and to me").

Receiving Onesimus as a brother implied that Philemon had forgiven Onesimus a debt at Paul's request. This led Paul to muse aloud to Philemon about how much he owed Paul for the gift of faith!

Lastly, though ostensibly written to Philemon, the letter was addressed also to Apphia (likely Philemon's wife) and the congregation that met in their house. Did Paul consciously put Philemon on the spot--challenging him to be generous--by asking that the letter be read in the house church assembly?

Philemon's dilemma pitted his rights (what was owed to him in justice) against letting himself be led by love's demands. Though Paul did not recommend the abolition of slavery (a major social institution of his time), he urged his fellow Christian not to treat a slave as property but as a human person.

Paul also left him free to make his own decision in love.

We do not know how Philemon handled the dilemma handed him by Paul. But an early tradition tells of a bishop named Onesimus and this may account for the preservation of this brief Pauline letter.

The gospel suggests that Paul learned to set dilemmas before Christian disciples from Jesus himself. Surrendering to the demands of the Kingdom means viewing Jesus as the only teacher.

And Jesus will not let those who want to follow Him squirm out of the implications of his teaching. Nothing must get in the way of following Jesus, not even family ties if they take one away from His way.

In the sentence, "whoever comes to me and does not hate father, mother ... and even life itself," the word hate is being used figuratively. It refers to a priority relationship, as we can see from the parallel version in Matthew's gospel, "whoever loves father and mother more than me is not worthy of me..." (10:37).

Jesus and the kingdom are the priority relationship; all else comes after.

To illustrate, Jesus tells two stories about a person building a watchtower and about a king going to war. Each must calculate the cost in resources, whether the initiative is totally one's own (building the tower) or is forced from outside (a king discovers that he is outnumbered two to one).

Entering into these exercises leaves the disciple realizing that he or she must reflect on what it will take to finish the project of being Jesus' disciple: not less than everything!

"So therefore, none of you can become my disciple if you do not give up all your possessions."

How inscrutable is this wisdom taught by Paul and Jesus in dilemmas and parables!

And this is precisely the point put in a variety of ways by the Book of Wisdom: "for who can learn the counsel of God?"

But divine wisdom helpful for living life well in this world is given by God's Holy Spirit: "people were taught what pleases you and were saved by wisdom".

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« Suivre le Christ coûte… » : 157e anniversaire de dédicace de la Cathédrale Notre-Dame d’Ottawa - 23e dimanche du temps ordinaire (C), 4—5 septembre 2010, [Textes : Sagesse 9, 13-18; Psaume 89; Philémon 9b-10.12-17; Luc 14, 25-33]

Les dernières paroles de l’évangile d'aujourd'hui provoquent probablement chez vous la même réaction que chez les contemporains de Jésus : « Est-ce que je suis vraiment disciple? » Nous savons que les paroles de Jésus sont vraies. Mais il faut du temps pour les laisser prendre racine en nous, pour les traduire dans nos vies.

Lorsqu’on décide de suivre le Christ, on ne doit laisser rien ni personne y faire obstacle. « Celui qui aime son père et sa mère plus que moi n’est pas digne de moi ». Il s’agit de priorités dans nos relations. Paul fait en quelque sorte allusion à ce dilemme dans la deuxième lecture.

Dans une courte lettre adressée à Philémon et à la communauté qui se réunit régulièrement chez lui, l’Apôtre rappelle les exigences de la fraternité. Paul renvoie à Philémon son esclave Onésime qui s’était enfui après lui avoir probablement fait du tort.

On découvre la délicatesse de Paul et l’esprit nouveau qu’apporte le christianisme : frère dans la foi, fais-en vraiment un frère en lui rendant sa liberté. Paul pourrait dicter que le maître reprenne son serviteur. Il préfère laisser l’Esprit susciter la générosité de son cœur.

Au livre de la Sagesse, nous avons entendu que Dieu donne la Sagesse (son Fils), et qu’il envoie son Esprit Saint pour révéler à l’humanité son plan de salut. Dieu nous a dit ce qu’il faut faire. Il ne nous laisse pas deviner. Il faut cependant prendre le temps de réfléchir sur l’aide divine nécessaire pour l’accomplir. Dieu nous a créés libres; il respecte notre liberté.

La vie spirituelle se transmet essentiellement par la parole de Dieu dite et entendue, d’un fidèle à un autre. Là où la Parole est prêchée et accueillie dans la profession de foi d’une communauté, cette communauté devient Église. Elle est présence vivante et sainte du Christ dans l’histoire. C’est vrai pour nous à Ottawa, en 2010.

Dans l’écoute communautaire au cours de la célébration, nous recevons non seulement le message, mais le Messager. Aujourd’hui, nous entendons Jésus proclamer dans l’assemblée : « Celui qui ne porte pas sa croix… » Lue dans la solitude, cette parole est difficile à entendre. On peut se décourager devant ses propres faiblesses. Lue au cœur de la célébration, elle prend une résonance nouvelle. C’est la grâce de la liturgie.

À l’eucharistie, le Christ se rend présent, dans sa parole et dans son sacrifice – sa mort et sa résurrection. Sa parole et son sacrifice nous entraînent. Portés par la prière de la communauté, nous trouvons la force de donner une réponse lorsque nous disons au moment du Notre Père : « Que ta volonté soit faite. » En recevant entre nos mains le pain de la vie qui fait de nous les disciples, nous répondons : « Amen ». Nous recevons le courage et la force de marcher à la suite du Christ.



L’église-cathédrale est l’église mère d’un diocèse. Elle est l’église de l’évêque et, d’une certaine façon, tous les fidèles du diocèse en sont les « paroissiens ». Ce fait est vécu ici non seulement lors des grandes fêtes, mais à tous les dimanches, puisque des gens viennent de partout célébrer ici.

Le 4 septembre 1853, notre magnifique cathédrale était consacrée. En union avec nous, toutes les paroisses du diocèse en font mémoire aux célébrations de ce dimanche. Bien qu’elle soit un lieu touristique très fréquenté, elle est surtout le lieu de rassemblement de « pierres vivantes », de chacun de nous.

Vous êtes les éléments les plus importants de ce lieu. Et les générations à venir pourront en profiter dans la mesure où nous nous serons mis sérieusement à la suite du Christ.

Septembre signifie la reprise du quotidien : étude, travail, autres activités. C’est au cours de la semaine que nous vivons de la grâce reçue le dimanche. Le dimanche est bien le premier jour qui répand sa clarté sur toute la semaine. Du moins, c’est ce qu’il devrait être.

On ne s’engage pas sur la voie à suivre Jésus sur un coup de tête. On devient disciple de Jésus en marchant à sa suite et en portant sa croix. L’important, c'est de persévérer, de prendre les moyens d’aller jusqu’au bout. Un de ces moyens essentiels offerts à nous est l’assemblée eucharistique du dimanche.

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